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SpaceX prepara el primer lanzamiento de astronautas dirigido por una empresa privada

Con el lanzamiento programado de dos astronautas de la NASA en órbita el miércoles, SpaceX apunta a impulsar a Estados Unidos a una nueva era histórica de exploración espacial liderada por una empresa privada.

Ninguna compañía ha volado un hardware comercialmente desarrollado que lleve humanos y los reúna con la estación espacial internacional. Si tiene éxito, sería un logro rotundo para Space Exploration Technologies Corp.; su fundador multimillonario, Elon Musk; y un hito para la NASA.

La Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio ha pasado años tratando de alejarse del pasado de un proceso de construcción y diseño de naves espaciales de propiedad del gobierno, hacia el uso de asociaciones público-privadas para desarrollar vehículos y luego pagar a contratistas privados por servicios específicos.

Los esfuerzos de SpaceX para lanzar astronautas a la órbita han sufrido varios retrasos, por un total de aproximadamente cuatro años, incluidas dos explosiones catastróficas de su cohete Falcon 9 y preocupaciones persistentes de seguridad sobre la cápsula Dragón que se encuentra en la parte superior.

Tener un sistema estadounidense confiable significaría que los astronautas de la NASA ya no necesiten de cohetes y naves espaciales rusas, como lo han hecho desde que la antigua flota de transbordadores espaciales de EEUU se retiró hace nueve años. Mirando hacia el futuro, los funcionarios de la NASA y la Casa Blanca visualizan enfatizar la exploración del espacio profundo como parte de un compromiso de depender de equipos similares de gobierno y corporaciones. Estos incluirían esfuerzos dirigidos por la compañía, con una supervisión federal relativamente limitada, que llevarán a los astronautas a la luna tan pronto como en 2024 y más tarde a Marte o más allá.

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En ese sentido, el equipo del Sr. Musk ha propuesto un cohete gigantesco que transporta una nave espacial del espacio profundo, en parte de acero inoxidable y que alcanza unos 40 pisos, con la intención de transportar a un gran número de pasajeros. Hasta ahora, la NASA ha comprometido US$135 millones para ayudar a desarrollar la porción que podría servir como un módulo de aterrizaje lunar.

Algunos observadores de la NASA desde hace mucho tiempo ven la misión actual como un trampolín crucial, tal vez tan importante en algunos aspectos como las misiones de Géminis de mediados de la década de 1960, que allanaron el camino para el aterrizaje del Apolo en la luna. Pero esta vez, hacer del gobierno «un cliente en lugar de un operador es tan sorprendente como audaz para la NASA», dijo Mark Albrecht, ex asesor espacial de la Casa Blanca y ejecutivo senior jubilado de la industria. «La NASA tendrá la culpa del fracaso y permitirá que SpaceX reciba la mayor parte de la gloria del éxito».

La cápsula Dragon, que presenta la última automatización complementada con controles de pantalla táctil similares a los que se encuentran en los tableros de los autos eléctricos, ha sufrido una serie de contratiempos, incluidos generadores de oxígeno, propulsores defectuosos y paracaídas problemáticos. Después de su lanzamiento a las 4:30 pm. del miércoles, está programado permanecer en el laboratorio en órbita durante unos dos meses. Si todo va bien en la plataforma de lanzamiento en Florida y durante todo el viaje de regreso que termina con un chapuzón en el Atlántico, la NASA espera aprobar rápidamente los sistemas de SpaceX como taxis espaciales que transportarían tripulaciones hacia y desde la órbita.

«El vuelo espacial humano es muy, muy difícil», dijo Benji Reed, director de gestión de misiones de la tripulación en SpaceX, durante una teleconferencia el viernes, mientras él y otros oradores bosquejaron el largo impulso para solucionar los problemas que surgieron. Mientras la compañía y los ingenieros de la NASA trabajan juntos para identificar y aliviar los riesgos, dijo, «todos nos hacemos responsables mutuamente».

El presidente Trump, quien ha enfatizado la importancia de los programas espaciales militares y civiles, asistirá al lanzamiento.

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